La teoría de la personalidad de Marvin Zuckerman es conocida sobre todo porque introdujo el factor denominado “Búsqueda de sensaciones”, que ha tenido una gran influencia en el ámbito de la psicología de la personalidad.

Más allá de la relevancia de la dimensión Búsqueda de sensaciones, el modelo en sí mismo supone una interesante alternativa al Big Five, la teoría predominante, porque se basa en los factores biológicos de la personalidad descritos por Hans Eysenck.

Vida y obra de Marvin Zuckerman

Marvin Zuckerman nació en Chicago en 1928. Después de doctorarse en Psicología Clínica en la Universidad de Nueva York realizó investigaciones sobre la ansiedad a través del análisis de la personalidad, principalmente mediante tests psicológicos.

Durante sus estudios sobre la deprivación sensorial en la Universidad de Delaware, donde trabajó durante más de 20 años, Zuckerman detectó que algunos sujetos toleraban muy bien la situación experimental, mientras que otros mostraban reacciones muy negativas a la falta de estimulación ambiental.

A partir de estos resultados Zuckerman empezó a hipotetizar en torno a la existencia de un factor de personalidad básico relacionado con la búsqueda de sensaciones, que dependería del nivel óptimo de activación de cada individuo. Así, las personas que necesitan mucha estimulación para sentirse a gusto tendrán una mayor tendencia a buscar sensaciones.

Zuckerman se jubiló en 2002. Actualmente tiene 79 años y sigue escribiendo artículos y capítulos de libros. Además continúa revisando y ampliando constantemente sus teorías sobre la personalidad.

Una teoría alternativa al Big Five

La teoría de personalidad de Zuckerman surgió como una alternativa al modelo de los cinco grandes factores de personalidad, también conocido como “Big Five” y “Ocean”, que fue desarrollado originalmente por McCrae y Costa. La principal crítica de este autor al Big Five es la presencia de factores culturales, en particular la dimensión Apertura a la experiencia.

Por contra, la teoría de Zuckerman se focaliza en las dimensiones biológicas de la personalidad. En este sentido es muy notable la influencia del modelo PEN de Hans Eysenck, que define tres factores de personalidad principales con una clara base biológica: Psicoticismo, Extraversión y Neuroticismo.

Zuckerman y sus colaboradores desarrollaron esta teoría utilizando varios tests psicobiológicos, entre ellos el Cuestionario de Personalidad de Eysenck (EPQ) y la Escala de Búsqueda de Sensaciones del propio Zuckerman, y sometiendo los resultados a un análisis factorial por tal de identificar las dimensiones de personalidad de orden superior.

Los 5 factores de personalidad

El trabajo del equipo de Zuckerman concluyó con la detección de un número variable de factores de personalidad, entre 3 y 7. Decidieron que el agrupamiento en 5 dimensiones era el más equilibrado en cuanto a especificidad y parsimoniosidad. 

El Cuestionario de Personalidad Zuckerman-Kuhlman se utiliza para medir estos rasgos.

1. Impulsividad-Búsqueda de sensaciones

La búsqueda de sensaciones incluye la necesidad de experimentar nuevas emociones y situaciones, así como la tendencia a asumir riesgos en distintas áreas de la vida. La impulsividad y el factor Psicoticismo de Eysenck se englobarían también en esta dimensión, que se ha relacionado con alteraciones en los niveles de testosterona, dopamina y serotonina.

2. Sociabilidad

El factor Sociabilidad es muy similar a la Extraversión del modelo de Eysenck y del Big Five. Los ítems del cuestionario de Zuckerman que ponderan en esta dimensión miden aspectos como el gusto por la interacción en grandes grupos de personas o el desagrado por la soledad.

3. Neuroticismo-Ansiedad

El Neuroticismo de Zuckerman es equivalente al que describió Eysenck, que se relaciona con la actividad del sistema nervioso simpático y con las reacciones de lucha o huida que se disparan ante el estrés. Las personas neuróticas experimentan habitualmente sensaciones de miedo, rumiaciones obsesivas, indecisión o sensibilidad a la crítica.

4. Agresión-Hostilidad

Este factor se asocia con la ira, la agresividad, la impaciencia, la grosería y la conducta antisocial. Correlaciona de forma inversa con la dimensión Agradabilidad del modelo de los cinco grandes factores de personalidad.

5. Actividad

Las personas con puntuaciones elevadas en Actividad se sienten inquietas cuando no tienen nada que hacer, tienen mucha energía y tienden a ser persistentes. Además suelen preferir hacer actividades que impliquen un desafío o que requieran un nivel elevado de esfuerzo.

En el modelo de Eysenck este factor se incluye en la Extraversión, que depende del nivel de alerta cerebral (o arousal). Según Eysenck las personas extrovertidas tienen niveles crónicamente bajos de activación, por lo que necesitan un mayor grado de estimulación ambiental que las introvertidas para sentirse bien.

Validez del modelo de Zuckerman

En general se considera que los modelos de personalidad compuestos por cinco factores independientes, que son habituales, son bastante útiles para explorar la personalidad, puesto que engloban un buen número de facetas distintas sin excederse en cuanto a la cantidad de información.

Sin embargo, el modelo de Zuckerman incluye factores que se solapan entre ellos, según algunas revisiones. Este hecho es especialmente marcado en las dimensiones Actividad y Extraversión; sin embargo, los autores defienden la separación entre los dos factores con el objetivo de dar cuenta de la sociabilidad y del nivel de actividad por separado.

En cualquier caso, la obra del equipo de Zuckerman ha sido replicada en distintas poblaciones y ha mostrado su capacidad para predecir facetas como la búsqueda de novedades, la psicopatía, la dependencia de la recompensa, la autodirección, la evitación del daño o la cooperatividad.

Por otra parte, los análisis factoriales han revelado de forma clara la existencia del factor Apertura a la experiencia, cuya ausencia supone la diferencia clave de la propuesta de Zuckerman en comparación con el Big Five. En este modelo se encontraría diluido en el resto de factores, especialmente Búsqueda de sensaciones.