Hermann Ebbinghaus es ampliamente conocido dentro del mundo de la psicología. Este importante psicólogo y filósofo fue uno de los primeros en emplear metodología científica en el estudio y análisis de una capacidad cognitiva superior. Ebbinghaus realizó diversas contribuciones al mundo de la psicología, siendo especialmente relevante por ser pionero en el estudio de la memoria. 

En este artículo vamos a ver una breve biografía de Hermann Ebbinghaus.

Breve biografía de Hermann Ebbinghaus

El nacimiento de Hermann Ebbinghaus se produjo el 24 de enero de 1850, en la ciudad prusiana de Barmen. Hijo del acaudalado comerciante Carl Ebbinghaus y Julie Ebbinghaus, fue educado en un entorno acaudalado y en la fe luterana. Lo que siguió después fue una de las carreras de investigación más notables de la historia de la psicología.

Primeros años: formación y servicio militar

En 1867 un joven Hermann Ebbinghaus comenzaría sus estudios universitarios en la Universidad de Bonn, interesado en historia y filología. Sin embargo, durante el transcurso de sus estudios sus intereses terminaron centrándose en la filosofía.

En 1870 tuvo que dejarlos temporalmente para servir en el ejército en la guerra franco-prusiana, tras lo cual reanudaría sus estudios. Se doctoró en filosofía en el año 1873, habiendo elaborado una tesis basada en la filosofía del inconsciente (desde el enfoque filosófico de Hartmann).

Posteriormente a obtener su doctorado, Ebbinghaus realizaría viajes a Inglaterra y Francia, donde continuaría formándose y realizando distintos experimentos mientras trabajaba como tutor. Durante esta época conocería la obra de Fechner basada en la psicofísica, convenciéndose de que era posible estudiar los procesos mentales superiores desde una perspectiva científica y fiable.

Así, empezaría a interesarse en la que ha resultado ser una de las aportaciones más importantes y remarcadas de Ebbinghaus en el ámbito de la psicología: sus estudios sobre la memoria. De hecho, se le considera como el padre del estudio científico de la memoria.

Matrimonio, descendencia y publicación de “Sobre la memoria”

En lo personal, en 1884 Ebbinghaus contraería matrimonio con Adelheid Julia Amalia Görlitz. Un año después nacería el hijo de ambos, Julius Ebbinghaus, quien con el tiempo se volvería un importante filósofo neokantiano. Ese mismo año Ebbinghaus publicaría en 1885 una de sus obras más representativas, “Über das Gedächtnis” (“Sobre la memoria”), en el que reflejaba sus estudios en esta materia.

Investigación sobre la memoria, visión y aprendizaje

La memoria no fue el único aspecto que Ebbinghaus investigó. En 1890 empezaría a interesarse y trabajar el sentido de la vista, concretamente la percepción del color. Junto con König fundaria la publicación Zeitschrift für Psychologie und Physiologie der Sinnesorgane, centrada en la sensopercepción desde una perspectiva tanto psicológica como fisiológica. En este aspecto destaca también el estudio de las ilusiones ópticas, descubriendo que la percepción del tamaño de un objeto varía según el tamaño de los que lo rodean.

Cuatro años más tarde entraría en pugna por la dirección del departamento de filosofía en la universidad de Berlín, que fue otorgado al también conocido psicólogo Carl Stumpf. Después de ello aceptaría un puesto en la Universidad de Breslau, donde volvería a trabajar de nuevo en la exploración de la memoria y el aprendizaje.

En este último aspecto también se centraría en gran medida, pretendiendo investigar a la vez que generar hacer un uso práctico de sus investigaciones en el campo educativo. Creó el test de lagunas, basado en la lectura de frases en las que el sujeto debía rellenar los huecos dejados por el evaluador (primero se leían las frases completas y posteriormente las mismas pero sin determinadas palabras o grupos de palabras). Este test estaba dirigido a evaluar la inteligencia y la memoria en niños.

Muerte de Ebbinghaus, y legado

En 1905, decidió abandonar la Universidad de Breslau para trasladarse a la de Halle, ciudad donde viviría sus últimos años. Ebbinghaus fallecería en esta ciudad el 26 de febrero de 1909, como consecuencia de una pulmonía.

A lo largo de su vida realizó diversas publicaciones de gran interés, y sus investigaciones y métodos siguen siendo utilizadas (si bien modificadas) a día de hoy con diversos propósitos. Se trata de uno de los primeros psicólogos en utilizar metodología científica para analizar procesos cognitivos superiores, siendo su legado amplio a pesar de no haber tenido discípulos o haber creado corrientes de pensamiento.

Estudio de la memoria y otras contribuciones científicas

Estos estudios comenzarían a partir de 1878, momento en que Hermann Ebbinghaus empezaría a llevar a cabo diversos experimentos utilizándose a sí mismo como sujeto experimental y aplicando metodología basada en la psicofísica. Era habitual que utilizara listas de palabras sin sentido o pseudopalabras, debido a que permitían medir de forma más objetiva la capacidad de memorización al no poder utilizar elementos como el significado para apoyar y facilitar el recuerdo. Generaba las palabras aleatoriamente y posteriormente las memorizaba e intentaba reproducirlas oralmente.

Poco después, en 1880, sería nombrado profesor asistente (algo así como profesor asociado) en la Universidad Friedrich-Wilhelm de Berlín. Los resultados de los diferentes experimentos sobre la memoria y su posterior análisis le llevarían a elaborar conceptos tan importantes e influyentes como la curva del olvido y la del aprendizaje o el papel del repaso del material a aprender a la hora de mantener un contenido en la memoria.